Une nouvelle souche de riz cultivable dans l'eau salée pourrait nourrir 200 millions de personnes

Un vieux scientifique a réussi à développer un riz qui peut être cultivé dans de l'eau salée. Bien que son riz pourrait prévenir la pénurie alimentaire, alors que le changement climatique s'amplifie, la nouvelle souche a un long chemin à parcourir avant de pouvoir être largement adoptée.


Plus de la moitié de la population mondiale dépend du riz pour survivre, mais répondre à cette demande devient difficile en raison de la rareté croissante de l'eau douce, qui est nécessaire pour la culture du riz.


Pour contourner le problème, un chinois vieux de 87 ans, Yuan Longping, a développé une nouvelle souche de riz à haut rendement qui peut pousser dans de l'eau salée.

Une nouvelle souche de riz cultivable dans l'eau salée pourrait nourrir 200 millions de personnes

Les marécages, les tourbières et les eaux côtières salées et argileuses représentent environ un tiers des terres arables en Chine. Cultiver du riz dans ces lieux est presque impossible parce que le sel gêne le processus d'absorption d'eau des plantes. Plus précisément, l'eau salée rend la photosynthèse et la respiration plus difficiles pour les tiges et ralentit leur croissance jusqu'à leur mort.

Ainsi, le sel des inondations côtières et des marées n'a laissé qu'une fraction de la superficie totale de la Chine ouverte à la riziculture en eau douce, et à Dongying, une région de la côte orientale de la Chine, 40% des terres ont une concentration de sel supérieure à 0,5%, selon la Banque mondiale.


Les experts s'attendent à ce que la montée des eaux résultant des changements climatiques mondiaux exacerbe ce problème.


Longping a planté 200 variétés différentes de riz tolérantes à l'eau de mer au Centre de recherche et de développement Qindao sur le riz tolérant salin-alcalin sur la Mer Jaune.

Ses efforts ont donné 3600 kg de riz par acre (4000m²). En comparaison, la plupart des producteurs commerciaux américains récoltent entre 3300 et 3500 kg par acre par année.

Bien que prometteuse, l'expérience de Longping n'a pas imité les conditions réelles en Chine, utilisant plutôt de l'eau avec une concentration de sel beaucoup plus faible que celle que l'on pouvait trouver dans la nature. "Ce n'est peut-être que 10% du niveau de sel dans l'eau de mer," rapporte l'assistant du directeur général pour l'agriculture de l'Organisation des Nations unies pour l'alimentation et l'agriculture (FAO), Ren Wang.

Le riz «résistant au sel» a donc beaucoup de chemin à parcourir avant de pouvoir aider les agriculteurs ordinaires.


L'avenir de l'alimentation


La chine produit déjà plus de riz que n'importe quel autre pays au monde, mais si les agriculteurs chinois ont accès au riz poussant dans de l'eau salé, ils pourraient le planter dans les vastes terres d'eau salée de leur pays, augmentant considérablement l'approvisionnement alimentaire de la nation.

Le riz de Longping pourrait également libérer des terres d'eau douce qui sont actuellement réservées au riz pour cultiver d'autres aliments. Les citoyens chinois plus aisés exigent plus de viande et moins de nourriture à base de céréales, mais il est devenu de plus en plus difficile de répondre à ce besoin, étant donné la quantité de terres d'eau douce réservée à la riziculture.

Le succès précoce de Longping avec le riz qui pousse dans l'eau salée arrive également à un moment où les producteurs de riz font face à des conditions particulièrement défavorables. Selon les prévisions de la production mondiale de riz 2017 de la FAO, le Sri Lanka et la Corée du Sud connaissent une «sécheresse anormale» et le Bangladesh a récemment subi les pires inondations en Asie du Sud en une décennie.

Le Népal et l'Inde ont également été touchés par les inondations et les sécheresses cette année, et les citoyens de ces pays verront par conséquent une augmentation des prix.

Avec des morceaux de banquise de la taille du Delaware qui se détachent de plus en plus fréquemment de l'Antarctique, l'approche de Longping en matière d'innovation agricole peut déterminer comment les générations futures vont pouvoir faire face à la pénurie alimentaire.
 

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